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近期湧現出大量因燃油品質差而引發的船機故障問題,進而導致船舶燃油系統過度磨損、堵塞及損壞。自2018年1月該問題首次浮出水面以來,究竟有多少艘船舶受到影響尚不清楚,但據估計,數量可以百計。

問題為何如此複雜?

原因主要有三:

  • 污染源仍然不得而知。
  • 問題存在的範圍廣,不僅限於某一地區或供應商。已報導的事件涉及曾在美國墨西哥灣、巴拿馬、加勒比海、新加坡、馬來西亞及最近在香港接收燃油補給的船舶。而且不合格燃油的批次也無法確定。
  • 符合ISO 8217的標準測試方法無法檢測到污染物/摻雜物的存在,因此會員很難知曉所補給的燃油是否受到污染。

我們對相關污染物瞭解多少?

到目前為止,美國海岸警衛隊(USCG)是唯一就此問題發佈消息的主管當局。其與國際獨立油輪船東協會(INTERTANKO)均強調,當運用高級或更為嚴格的方法來測試燃油時,檢測到了船用燃油精煉過程中通常不會存在的多種化合物。這些化合物包括酚類化合物、脂肪酸、苯甲酸、環己二醇異構體和脫氫樅酸,以及其他未知性質的粘性化合物。燃油中存在上述或類似化合物違反了ISO 8217標準第5條和《防汙公約》附則VI第18.3條的規定。

謹慎行事

船東和經營人可採取的一些預防措施包括:

  • 提高認識:讓船員瞭解使用受污染燃油可能出現的問題,以確保其謹慎行事。
  • 加強對船機的監控:使用新補給的燃油時,必須密切監控燃油泵和噴油器。如出現任何機械故障的跡象,必須予以調查並完整記錄,並保留任何受影響的零部件。
  • 改進規劃:在可能的情況下,維持足夠的燃油儲備;當確認新補給的燃油受到污染且無法使用的,可耗用儲備燃油,以使船舶能夠到達最近的安全港口。
  • 額外檢測:建議會員和客戶選擇對燃油樣品進行高級檢測,以確定是否存在污染物。但並非所有的燃油測試實驗室都提供此類服務,而且對船舶經營人而言,等待高級檢測結果的時間可能較長。
  • 考慮使用添加劑和稀釋燃油時務必小心:如果會員和客戶選擇使用添加劑,來去除燃油中的某些有害污染物,應當諮詢發動機和燃油噴射設備的製造商,以防對船機造成損害。在考慮稀釋燃油的情況下,也請遵循類似建議,並進行相容性檢查。

補充指引

請會員和客戶參見USCGINTERTANKO就此問題發佈的通函,以瞭解更多情況。

法律問題

當由於燃油受到污染而引發船機故障時,將產生租船合同和/或燃油供應合同項下的法律問題。

租船合同

在期租合同下,船東和租家首先需考慮的是燃油規格條款的具體規定。船東可能會考慮請求租家配合,在使用前對燃油進行額外檢測,並且將發現受污染的燃油卸下船,相應的時間和費用由租家承擔。如果已經耗用了不合格燃油,則需要船東提供詳細證據,來證明由於消耗不合格燃油已造成的損害和/或損失。

在程租合同下,租家不會以任何方式參與燃油補給;船東將負責根據燃油供應合同來解決相關問題,並在需要時,從船上卸下不合格燃油。

燃油供應合同

程租船東和期租租家應檢查加油合同所適用的管轄權條款。船東也應該知曉訴訟時效,加油合同中規定的時效可能相對較短。另一個重要建議是,可要求供油方對所供燃油進行額外檢測,但如果供油方拒絕,那麼購油方應聲明其不同意合同中的訴訟時效條款。